décembre 7, 2021

Les cas de COVID-19 et les décès parmi les travailleurs de l’industrie de l’emballage des viandes sont trois fois plus graves qu’on ne le pensait

Les cas de COVID-19 et les décès parmi les travailleurs de l'industrie de l'emballage des viandes sont trois fois plus graves qu'on ne le pensait

Cinq grandes entreprises de conditionnement de la viande ont manqué de manière stupéfiante à leur devoir de protéger leurs travailleurs pendant la pandémie, avec au moins 269 décès et au moins 59 000 infections par le COVID-19 parmi leurs employés – environ trois fois plus que ce que l’on pensait – a déclaré mercredi le représentant James Clyburn, président de la sous-commission spéciale de la Chambre des représentants sur la crise du coronavirus. « Notre enquête a révélé que la réponse de l’administration Trump aux épidémies survenues dans les usines de conditionnement de la viande était tout à fait insuffisante. »

Les personnes nommées par Trump au ministère du Travail ont décidé de ne pas publier de règle d’urgence au cours des premiers mois de la pandémie pour obliger les conditionneurs de viande à prendre des précautions spécifiques, indique un rapport rédigé par les collaborateurs démocrates de la sous-commission. Dans le même temps, les entreprises ont maintenu leurs usines en activité, les travailleurs se tenant souvent au coude à coude dans les ateliers de production et ne disposant que de peu de mesures de protection contre le virus transmis par voie aérienne.

Le rapport demande aux conditionneurs de viande de s’assurer que les travailleurs sont vaccinés contre le COVID-19 et à l’OSHA « d’assurer le succès des mandats de vaccination par le biais de normes réglementaires ». Une ancienne responsable de l’OSHA, Debbie Berkowitz, experte en droit du travail, a déclaré qu’elle s’attendait à ce que l’agence publie bientôt une norme temporaire d’urgence qui obligerait les travailleurs des grandes entreprises à être vaccinés ou à subir un test hebdomadaire.

La plupart des conditionneurs de viande ont gardé secret leur décompte de coronavirus, bien que des épidémies aient forcé certains des plus grands abattoirs à ralentir ou à arrêter temporairement la production au printemps 2020. Cinq des principaux transformateurs de bœuf et de porc – JBS USA, Tyson Foods, Smithfield Foods, Cargill et National Beef – ont fourni des documents à la sous-commission, qu’elle a utilisés pour compiler un décompte sur un an d’au moins 59 000 infections et d’au moins 269 décès d’employés, des chiffres qu’elle a qualifiés de « substantiellement plus élevés que ceux rapportés précédemment ».

« L’ampleur réelle des infections et des décès dus au coronavirus dans ces entreprises de conditionnement de la viande était probablement bien pire », indique le rapport, car les données des entreprises de conditionnement de la viande ne comprenaient pas, dans de nombreux cas, les cas confirmés par des tests hors site ou signalés par les employés.

La meilleure source indépendante de l’impact du coronavirus chez les travailleurs de la viande a été le projet de cartographie COVID-19 du FERN, qui s’est appuyé sur les rapports publics des épidémies. Les conditionneurs de viande n’étant pas tenus de communiquer les données COVID-19, un responsable de l’OSHA a déclaré à la sous-commission que l’agence s’était « appuyée, au moins en partie, sur les données du FERN pour suivre les infections et les décès des travailleurs », et le rapport de la sous-commission a cité les données du FERN comme base de référence pour les cas précédemment signalés. Les chiffres communiqués mercredi par les cinq conditionneurs de viande étaient environ trois fois plus élevés que les chiffres compilés par le FERN.

Le FERN a mis fin au projet de cartographie le mois dernier en raison du manque chronique de données provenant des entreprises privées et des services de santé publique.

« Soyons clairs. La propagation sauvage du COVID parmi les travailleurs du secteur de la viande et de la volaille n’était pas inévitable. Elle aurait pu être évitée », a déclaré M. Berkowitz, chercheur principal au National Employment Law Project. « L’industrie de la viande a décidé de faire un pied de nez » aux recommandations fédérales telles que la distanciation sociale au travail. Il y a eu plus de travailleurs de l’industrie de la viande qui sont morts du COVID-19 en 18 mois que de décès liés à des causes professionnelles au cours des 15 années précédentes, a-t-elle ajouté.

Selon les données fournies par les conditionneurs de viande, Tyson Foods a enregistré 29 462 infections et 151 décès ; JBS USA a enregistré 12 859 infections et 62 décès ; Smithfield a enregistré 9 666 infections et 25 décès ; Cargill a enregistré 4 690 infections et 25 décès ; et National Beef a enregistré 2 470 infections et six décès. Les cinq entreprises représentent 80 % de la production de bœuf et 60 % de la production de porc en Amérique.
« Ce que nous avons appris est stupéfiant », a déclaré Clyburn. « Si l’administration Trump avait agi, ces chiffres auraient pu être plus bas ».
Le président Trump a publié un décret en avril 2020 « pour s’assurer que les transformateurs de viande et de volaille poursuivent leurs activités » pendant la pandémie, passant outre les responsables des États inquiets des épidémies de coronavirus.
Mardi, le syndicat United Food and Commercial Workers et Tyson Foods ont annoncé que 96 % des travailleurs de première ligne de l’entreprise avaient été vaccinés. L’UFCW représente 26 000 travailleurs de Tyson.
Pour lire le rapport de la sous-commission, cliquez ici.
Pour regarder une vidéo de l’audition, cliquez ici.