décembre 7, 2021

Le règlement de Smithfield ne peut pas être utilisé dans les procès de COVID

Le règlement de Smithfield ne peut pas être utilisé dans les procès de COVID

par Jared Strong

Smithfield Foods a accepté cette semaine de verser 13 494 dollars à l’Administration américaine de la santé et de la sécurité au travail (Occupational Safety and Health Administration) pour régler une citation pour avoir omis de protéger ses employés de l’industrie de l’emballage de la viande à Sioux Falls, dans le Dakota du Sud, contre l’exposition au coronavirus l’année dernière, mais la société n’a pas admis avoir fait quelque chose de mal.

En conséquence, le règlement ne peut être « utilisé ou admis comme preuve dans toute procédure ou litige » par les travailleurs concernés, selon l’accord de règlement obtenu par Iowa Capital Dispatch.

Les clauses stipulant l’absence de reconnaissance d’actes répréhensibles sont courantes dans les règlements conclus avec les autorités de réglementation gouvernementales, mais la surveillance exercée par l’OSHA sur les conditionneurs de viande pendant la pandémie a déjà été fortement critiquée.

« Compte tenu des centaines de décès de travailleurs associés aux usines de conditionnement de la viande, il existe de nombreuses preuves du risque grave auquel ils ont été confrontés à leur travail pendant la pandémie », a écrit le représentant américain Jim Clyburn, D-S.C., à l’OSHA en février. « Pourtant, plutôt que d’utiliser son autorité pour créer une norme exécutoire … l’OSHA a seulement suggéré des conseils non contraignants que les entreprises sont libres d’ignorer. »

Clyburn est président du House Select Subcommittee on the Coronavirus Crisis, qui a révélé à la fin du mois dernier que plus de 59 000 travailleurs des cinq plus grands conditionneurs de viande du pays – dont Smithfield – avaient été infectés par le virus, et qu’environ 270 d’entre eux étaient morts. C’est environ le triple des estimations précédentes.

Dans l’usine de Smithfield à Sioux Falls, près de 1 300 travailleurs ont été infectés et quatre sont morts à partir de juin 2020, au cours des premiers mois de la pandémie, selon l’OSHA.

Les usines de conditionnement ont été les premiers incubateurs du virus dans l’Iowa. Selon une étude nationale, les comtés dotés de grandes installations de transformation du bœuf ou du porc présentaient des taux d’infection plus de deux fois supérieurs à ceux des comtés sans installations.

Le gouverneur Kim Reynolds a estimé que ces installations constituaient un service essentiel et a refusé de les fermer ou de les limiter au début de la pandémie, comme elle l’a fait pour d’autres entreprises. En mai, elle a déclaré à un commentateur de Fox News que l’État était en mesure de « garantir aux employés qu’ils travaillaient dans un environnement sûr » grâce à des tests généralisés de dépistage des infections.

Dans le cadre de l’accord conclu entre Smithfield et l’OSHA, l’entreprise est tenue de réunir une équipe d’experts pour évaluer ses protocoles relatifs aux maladies infectieuses, puis de les mettre à jour en fonction des recommandations des experts. Smithfield doit mettre en œuvre ces procédures dans toutes ses installations de transformation d’ici novembre 2022, selon l’accord.

« Les termes de cet accord visent à garantir que les employés de Smithfield reçoivent la formation et les mesures de protection nécessaires pour les protéger de l’exposition aux maladies infectieuses dans leurs installations », a déclaré Jennifer Rous, une administratrice régionale de l’OSHA. « Ce qui s’est passé dans cette installation (de Sioux Falls) était tragique, et nous devons nous assurer que toutes les étapes de l’accord sont suivies pour empêcher qu’une épidémie de masse ne se reproduise. »

Le syndicat qui représente les travailleurs de l’usine de Sioux Falls s’est dit déçu par l’accord parce qu’il « n’a pas apporté la véritable responsabilité que ces travailleurs du Dakota du Sud et leurs familles méritent ».

« Cet accord n’est rien de plus qu’une tape sur les doigts pour Smithfield et une trahison profondément troublante pour les hommes et les femmes qui ont déjà tant sacrifié dans cette pandémie », a déclaré B.J. Motley, président de la section 304A du syndicat United Food and Commercial Workers.
Les épidémies survenues dans les usines de conditionnement de la viande ont donné lieu à de nombreuses poursuites judiciaires, dont une contre Smithfield dans le Missouri l’année dernière, qui visait à obtenir une meilleure protection de la santé des travailleurs. Un juge fédéral a rejeté cette action en justice parce que Smithfield avait déjà mis en place un grand nombre de ces protections et parce que la question relevait de la compétence de l’OSHA.

D’autres actions en justice contre des entreprises de conditionnement de la viande visaient à obtenir une indemnisation pour des décès injustifiés, notamment une action contre Tyson Foods, selon laquelle les superviseurs de son usine de transformation du porc à Waterloo auraient parié de l’argent sur le nombre de travailleurs qui seraient infectés.

L’Iowa Capital Dispatch fait partie du States Newsroom, un réseau de bureaux de presse similaires soutenus par des subventions et une coalition de donateurs en tant qu’organisme public de bienfaisance 501c(3).