janvier 28, 2022

Comment planifier la transition d’une ferme familiale

Comment planifier la transition d'une ferme familiale

L’agriculture se passait bien pour Rob Olson, qui cultivait sans labour du maïs, du soja et du blé entrecoupés de cultures de couverture. En 2017, cependant, l’agriculteur de Hawley, dans le Minnesota, a dû faire face à un problème qu’il ne pouvait pas utiliser ses compétences agricoles pour surmonter – une tumeur à l’intérieur de sa poitrine attachée à sa colonne vertébrale.
« Les médecins ont fait une biopsie et l’ont envoyée à la Mayo [Clinique] pour voir si elle était maligne », dit-il. « Nous n’aurions pas les résultats avant 10 jours, mais le médecin m’a dit que je ne tiendrais pas longtemps si c’était un cancer. »
Heureusement, la tumeur était bénigne. Néanmoins, elle a incité Rob et sa femme, Lonna, à faire un examen de conscience sur l’avenir de leur ferme de 2 300 acres.
« Nous n’avions pas prévu de transition », dit Rob. « Je me souviens avoir dit, lorsque nous attendions les résultats de Mayo : « Eh bien, la ferme sera probablement de l’histoire ancienne si j’ai un cancer. »

Deep Roots

Les racines sont profondes dans l’exploitation agricole des Olson, qui remonte aux années 1870. Les arrière-grands-parents maternels de Rob, Simon et Ragnild Thompson, ont vécu dans une pirogue pendant un an et demi avant de cultiver 160 acres près de Rollag, dans le Minnesota, en 1872. Ses grands-parents, Rudolph et Clara Thompson, ont ensuite cultivé cette terre. Thorval et Alice Olson, les grands-parents paternels de Rob, ont également exploité une ferme dans la région de Hawley à partir des années 1930.
Le père de Rob, Bob, a commencé à cultiver la terre au milieu des années 1960, après l’université et le service militaire. Rob s’est lancé dans l’agriculture en 1983, après avoir obtenu son diplôme universitaire. Kari, la fille de Rob et Lonna, a rejoint l’exploitation agricole après avoir obtenu son diplôme de l’Université d’État du Dakota du Nord (NDSU) en 2018. La famille Olson travaille toujours les deux fermes d’origine et les superficies ajoutées.
« J’étais assez impliqué lorsque mon grand-père et ma grand-mère ont pris leur retraite », se souvient Rob. « Ensuite, j’ai été directement impliqué dans la transition entre mon père et ma mère et moi. Maintenant, c’est mon tour. »
Kari sera la prochaine génération d’Olson à gérer la ferme lorsque Rob aura 65 ans en 2026. Une autre de ses filles, Nicole Strafelda, enseignait à l’école avant que Rob n’ait des ennuis de santé, puis elle est revenue à la maison pour l’aider à exploiter la ferme pendant que Kari terminait ses études. Elle travaille actuellement à temps partiel à la ferme. La fille Stacie Hinrichs aide également à la ferme.

La nouvelle génération

Kari était un enfant typique de la ferme, qui suivait souvent Rob pour la journée.
« C’était tellement amusant pour moi », dit-elle. « Il y avait la liberté d’aller dans l’atelier et de construire des trucs. J’allais faire un tour en 4×4 et j’étais mon propre enfant. » Kari a gardé un intérêt pour la ferme, s’occupant de 100 acres l’été et les week-ends pendant ses études à NDSU. Pourtant, elle n’a pas envisagé sérieusement de revenir à la ferme à plein temps avant ses dernières années d’études.
« Mon plan à l’université était de trouver un emploi après l’obtention du diplôme ou de faire des études supérieures », explique Kari. Après avoir travaillé pendant une dizaine d’années, elle envisageait de revenir à la ferme.
Cependant, les problèmes de santé de Rob ont fait surface avant même le diagnostic de sa tumeur en 2017. Il a souffert d’une paralysie de Bell pendant la récolte du maïs en 2015.
« La moitié de son visage était affaissé », se souvient Kari. Son hospitalisation a laissé Kari seule pour faire fonctionner la moissonneuse-batteuse.
 » C’était la première fois que je faisais une moissonneuse-batteuse de ma vie « , dit Kari. « Le type de notre chariot à grains était à la radio et nous disait : « Tu peux le faire ! » ».
Kari a combiné avec aplomb, et Rob s’est rétabli. Malgré tout, elle a repensé à son plan de carrière.
« Si je m’absentais pendant 10 ans, j’allais être assez perdue [dans la gestion de la ferme] », dit-elle. « Je me suis dit que mon père pourrait être mon maître d’apprentissage et que je pourrais apprendre de lui. » Elle possède actuellement 250 acres et en loue 450 autres.
« La gestion du risque et de l’argent n’a rien à voir avec ce que la plupart de mes amis diplômés [de la NDSU] ont connu lorsqu’ils ont accepté un emploi à temps plein avec un salaire hebdomadaire et une assurance », déclare Kari.
Pourtant, elle est convaincue d’avoir fait le bon choix.
« Je ne peux pas penser à un autre travail que je préférerais faire », dit-elle.

Que faire

 » Mon grand-père [Thorval] a exploité une ferme jusqu’à l’âge de 85 ans « , dit Rob.  » J’ai exploité une ferme pendant 20 ans avec mon père avant qu’il ne prenne sa retraite. Avec Kari, il ne nous reste que cinq ans avant ma retraite. Il y aura donc quelques différences dans cette transition. »
Les Olson ont travaillé avec Russ Tweiten, vice-président de la planification de la succession et de la retraite pour AgCountry Farm Credit Services, pour planifier la transition. Ils ont également rencontré des avocats pour établir des testaments et d’autres documents juridiques.
« Il n’y a pas qu’une seule façon de procéder », dit Russ Tweiten. Pourtant, certains thèmes communs apparaissent dans toutes les transitions générationnelles.

Communiquer, communiquer, communiquer

La communication est un facteur majeur dans la transition en douceur d’une ferme à la prochaine génération.
 » On nous a dit que si on ne communique pas et qu’on n’a pas de plan, on peut à peu près se préparer à une guerre [familiale] « , dit Rob.
La communication s’applique à tous les membres de la famille, qu’ils soient ou non des agriculteurs actifs. « Tout le monde est partie prenante à un degré ou à un autre « , dit M. Tweiten.
Cela signifie qu’il faut dire aux enfants non agriculteurs que la transition ne sera pas égale.
« Je délivre souvent ce message, mais je veux que les parents soient là aussi », dit Tweiten. « Je leur dis que leur frère ou leur sœur [agriculteur actif] s’engage, et qu’il ne sera pas possible de poursuivre l’exploitation si tout est divisé de manière égale. »
« Mes sœurs comprennent le travail effectué dans les coulisses de la gestion de la ferme », ajoute Kari. « Je comprends aussi que sans l’aide de ma famille en termes de terres et de capitaux investis dans cette exploitation, je ne pourrais jamais me lancer dans l’agriculture sans eux. Mes sœurs ont également été prévenantes dans cette transition, sachant que l’équité peut ne pas être égale, mais cruciale pour que la ferme puisse continuer. »
Négliger les attentes non communiquées.« Lorsque des problèmes [de transition] importants en résultent, c’est presque toujours dû à ce que j’appelle des « attentes non communiquées », explique Tweiten. « Il peut y avoir un successeur qui a une idée sur la façon dont les choses devraient fonctionner et qui ne le dit pas à maman et papa. Ou alors, il peut y avoir un agriculteur âgé qui attend des choses de son jeune agriculteur en devenir, mais qui ne lui en parle jamais. L’autre partie n’aura aucune idée de ce que l’autre attend. » Pour éviter cela, M. Tweiten rencontre d’abord séparément les enfants et les parents. « Cela leur donne un « endroit sûr » pour parler et partager leurs attentes avant de réunir tout le monde », explique-t-il. « Les bonnes transitions et la bonne communication vont de pair. »
Savoir que la direction subsiste désormais pour les muscles.Historiquement, les transitions agricoles se faisaient entre les pères et les fils. Plus maintenant. Les transitions vers les agricultrices représentent le passage de la dépendance au travail physique à la gestion. « Ce que j’ai appris à la NDSU, c’est qu’il faut être davantage un gestionnaire dans le monde agricole maintenant, par rapport aux muscles et à la force dont on avait besoin auparavant « , dit Kari. « Quand il s’agit de technologie et de patience pour installer des moniteurs et d’autres technologies, mes filles ont un grand avantage sur moi », ajoute Rob.
Envisagez un contrat de mariage.Paul McCartney aurait pu s’arranger avec sa seconde épouse pour des millions de dollars lorsque ce mariage a été dissous en 2008. Mais l’absence de contrat prénuptial de l’ex-Beatle ne fait pas le poids en agriculture. Les pertes financières subies lors d’un divorce peuvent entraîner la vente de la ferme ou la faillite. « Nous aurons toujours la conversation sur le contrat de mariage », dit M. Tweiten. « Ces conversations peuvent devenir très risquées très rapidement. Tout le monde ne veut pas en faire un, et certains refusent même d’en parler. Dans ces cas-là, notre message est d’avoir une période d’essai avant de transférer des biens, surtout s’ils [les parents] ont des doutes [sur la réussite du mariage]. « Le prénuptial est un moyen plus facile de protéger les biens, mais le processus d’établissement est tout aussi important », ajoute-t-il. « Vous devez les faire correctement ».
Savoir quand lâcher prise.« On entend tellement d’histoires où un fils a 70 ans, et son père de 90 ans prend encore les décisions », dit Rob. « Ce n’est pas juste pour la jeune génération. Ce que je ne veux pas, c’est que je dise que je vais prendre ma retraite à 65 ans et que Kari me demande : « Comment se fait-il que tu sois encore là ? ». Elle est intelligente et comprend vite les choses. I want to give her the opportunity to start making decisions.”

Plan Now

Les transferts générationnels sont souvent difficiles.
« Les professionnels [de la planification de la succession] ont vu des bagarres familiales », explique Kari. « Mes sœurs et moi voulons que la ferme continue à être prospère et rester des sœurs qui se parlent. Elles peuvent aussi avoir des enfants qui s’intéressent à la ferme. Si nous pouvons faire perdurer la ferme pour leur génération et leur donner l’opportunité que ma famille m’a donnée, je suis tout à fait pour. »
Commencez à planifier tôt, car les transitions prennent souvent cinq à dix ans pour se dérouler, ajoute Tweiten.
« Cela donne aux familles le temps de faire appel à des professionnels tels que des comptables, des agents de crédit, des agents d’assurance et des avocats [pour la transition] », dit-il. « Cela permet également aux parents de se préparer mentalement et de se sentir à l’aise avec le fait qu’ils confient leur bébé à la ou aux jeunes personnes qu’ils ont élevées.
« Vous n’avez qu’une seule chance de le faire », ajoute M. Tweiten. « Vous devez le faire correctement. »

Défis et opportunités

Chaque génération d’Olsons a été confrontée à des défis et à des opportunités. Thorval et Alice Olson ont enduré les prix bas des récoltes et du bétail et les tempêtes de poussière pendant les années 1930. Les temps se sont améliorés avec de meilleurs prix des produits de base dans les années 1940 et ont été associés à des changements technologiques passionnants, comme les tracteurs qui ont remplacé les chevaux.
Leur fils, Bob Olson, s’est lancé dans l’agriculture après l’université et le service militaire, alors que les excédents céréaliers des années 60 faisaient chuter les prix. Pourtant, l’agriculture était moins capitalistique qu’aujourd’hui, car un mélange diversifié de cultures et de bétail – et le fumier qu’ils fournissaient – permettait de réduire les intrants non agricoles.
« Nous cultivions facilement quatre, cinq, parfois six cultures différentes », dit Bob. « Nous avions des poulets, des cochons et des vaches ».
Il y avait aussi plus d’endroits pour faire des affaires.  » Nous avions un camionneur local qui emmenait 30 ou 40 têtes [de porcs] à West Fargo [Stockyards dans le Dakota du Nord] et les mettait dans un enclos « , dit-il. « Ensuite, on négociait avec deux ou trois conditionneurs qui faisaient monter les prix. »
Les temps ont changé lorsque le fils de Bob, Rob Olson, s’est lancé dans l’agriculture en 1983, car il y avait moins d’acheteurs de bétail. Chaque année, il commercialisait les porcs plus loin de la ferme, finissant par parcourir plus de 260 miles pour se rendre sur un marché à Sioux Falls, dans le Dakota du Sud.
« Le marché est passé d’un marché ouvert où plusieurs transformateurs faisaient des offres sur les porcs lorsque j’étais agriculteur à un marché sans aucune concurrence », se souvient Bob.
Ces changements ont finalement conduit Rob à se retirer du secteur porcin en 2013. Pourtant, le bétail a constitué pour Rob un point d’entrée dans l’agriculture.
« C’était plus exigeant en termes de main-d’œuvre, mais cela ne nécessitait pas autant de capital « , explique Rob. « Il suffisait de travailler dur pour accumuler suffisamment de capital pour se lancer dans la culture. »
L’aide de la famille a également facilité son entrée dans l’agriculture. « J’ai pu acheter des terres dans les années 1980 parce que grand-père [Thorval] m’a fourni un acompte pour obtenir le prêt « , dit Rob.  » La partie la plus effrayante ne concernait pas que moi. J’avais un diplôme universitaire et si je perdais tout, je pourrais toujours trouver un emploi. Mon inquiétude portait plutôt sur le fait que j’allais entraîner mes grands-parents et mes parents dans la chute. »
Heureusement, le pari a fonctionné. « Si je n’avais pas acheté ce terrain, je ne serais pas du tout là où je suis aujourd’hui », dit-il.
Kari, la fille de Rob, est confrontée au manque d’accès au marché, tout comme son grand-père et son père.
« J’essaie de me lancer dans différentes cultures, comme le lin, le seigle et l’avoine. Mais les silos se concentrent uniquement sur le maïs et le soja », dit-elle. Parfois, ils ne prennent même pas le blé. »
L’accès à une base foncière est un défi permanent. Les Olson pratiquent le semis direct de maïs, de soja et de blé dans cet ordre et plantent des cultures de couverture après le blé. Ils bricolent également des semis aériens d’avoine et de radis dans le soja et des semis intercalaires de seigle céréalier et de radis dans le maïs.
« Nous pratiquons une agriculture différente, avec nos cultures de couverture et le semis direct », explique Kari. « Les gens qui veulent un contrat de location à court terme ou le meilleur prix ne vont pas être intéressés. À moins que ce ne soit quelqu’un qui réalise la valeur de ce que le semis direct et les cultures de couverture peuvent faire pour la terre, je ne peux pas vraiment être compétitif à ce stade. »
Heureusement, les propriétaires pour lesquels les Olson cultivent sont d’accord avec leurs méthodes.
 » Je me suis assise avec ses propriétaires [de Rob] et je leur ai demandé :  » Seriez-vous prêts à me louer ? « , raconte Kari. « J’ai loué 450 acres jusqu’à présent, et c’était génial de travailler avec eux. À mon avis, il va y avoir un grand changement dans la façon dont l’agriculture est faite dans les 10 à 20 prochaines années en termes de conservation, et je pense que nous avons une longueur d’avance. »

Les inquiétudes liées à l’augmentation de la base s’apaisent

Les familles agricoles qui s’inquiétaient de l’impact de l’élimination de la base majorée sur les héritiers agricoles peuvent avoir de bonnes nouvelles. Une initiative de 2021 visant à supprimer la base majorée a désormais peu de soutien au Congrès.
« La perte de l’échelonnement de la base aurait été un gros choc fiscal pour l’agriculture et les membres de la famille », déclare Russ Tweiten, vice-président de la planification de la succession et de la retraite pour AgCountry Farm Credit Service.
La législation fiscale actuelle permet d’augmenter la valeur des terres agricoles au moment de l’héritage – le « step up » – plutôt que de taxer l’augmentation de la valeur à partir du moment de l’achat. L’augmentation de la valeur réduit le fardeau fiscal si la propriété est vendue après avoir été héritée, dit M. Tweiten.
Par exemple, une terre agricole achetée par des parents il y a 30 ans pour 500 $ l’acre a maintenant une valeur actuelle de 6 000 $ l’acre. Les héritiers qui choisissent de vendre la terre partent d’une base de 6 000 $, plutôt que du prix d’achat initial de 500 $ l’acre. Sans l’augmentation de la base, les héritiers seraient tenus de payer des impôts sur 5 500 $ par acre, soit la différence entre le prix d’achat initial et la valeur actuelle, explique M. Tweiten.
« Les actifs dépréciés, tels que les machines, les installations de manutention du grain et même le grain non commercialisé, bénéficient également d’une augmentation de la base « , ajoute M. Tweiten. Les héritiers dont l’exploitation a perdu un propriétaire à la suite d’une maladie ou d’un accident soudain seraient redevables de l’impôt sur ces actifs sans augmentation de la base, ajoute-t-il.