juillet 5, 2022

Comment faire fonctionner le pâturage sur les prairies nationales ?

Comment faire fonctionner le pâturage sur les prairies nationales ?

L’éleveur Bob Rittberger appuie sa fine carcasse contre un poteau d’angle de clôture usé par le temps et regarde une vallée de collines ondulées, de pins et d’herbe de prairie. Un coyote glapit au loin. Rittberger parle de ce qu’a dû être cet endroit il y a des centaines d’années.

« Lorsque les bisons se déplaçaient ici, c’était un peu comme le pâturage en rotation à son meilleur », dit-il. « Les buffles se déplaçaient progressivement tout autour. Il n’y avait pas de clôtures pour eux. Aujourd’hui, avec le bétail et les clôtures, nous devons nous assurer que le bétail ne reste jamais trop longtemps au même endroit. Nous devons également veiller à ce qu’il se déplace constamment, pour le bien de l’herbe. Nous reproduisons ainsi ce qui se passait à l’époque où les bisons étaient là. »

L’herbe reste saine grâce aux rotations.

Bob et son frère, John, gèrent une exploitation de naissage sur leur propriété, où leur grand-père exploitait autrefois une petite laiterie. Leurs grands-parents ont colonisé cette terre en 1909. Ces vaches laitières ont permis de nourrir la famille à cette époque, et après que les Rittberger ont repris le ranch, ils ont pu acheter plus de terres et se sont lancés dans l’élevage de bovins.

Leur exploitation est unique dans la mesure où leur ranch dépend d’un mélange de leurs propres terres privées, en damier avec des parcelles du service forestier américain. Les deux tiers environ de leur exploitation se trouvent sur le Buffalo Gap National Grassland. « Sans nos baux sur les prairies, il serait assez difficile de s’en sortir », note-t-il.

Le ranch paie le Forest Service avec des droits mensuels d’unité animale (AUM), soit un montant par animal et par mois. « Nous sommes l’une des rares personnes qui utilisent les terres fédérales à payer réellement », déclare Bob. « C’est un moyen de garder l’herbe sous contrôle et de faire en sorte qu’elle ne devienne pas trop longue et haute ».

Leur gestion du pâturage réduit les risques de feux de prairie et améliore la santé de l’herbe. La famille travaille dans le respect des directives du Forest Service en matière d’utilisation des terres.

Le Bureau of Land Management (BLM) et l’U.S. Forest Service travaillent en étroite collaboration avec les communautés d’éleveurs de 16 États de l’Ouest pour s’assurer que les pâturages publics restent des paysages de travail sains et productifs : 50 % des droits de pâturage collectés qui sont déposés au Trésor américain sont reversés au Range Betterment Fund pour des projets d’amélioration des pâturages sur le terrain. Certains droits perçus sont également reversés aux États pour être utilisés dans les comtés où ils ont été générés.

Une AUM ou une HM – considérées comme des mesures équivalentes aux fins des droits – correspond à l’utilisation des terres publiques par une vache et son veau, un cheval ou cinq moutons ou chèvres pendant un mois. Les frais de pâturage ont été déterminés par une formule du Congrès et sont entrés en vigueur le 1er mars 2018. Le droit s’applique à près de 18 000 permis et baux de pâturage administrés par le BLM et à près de 6 500 permis administrés par le Forest Service dans tout le pays.

Le BLM gère plus de 245 millions d’acres de terres publiques situées principalement dans 12 États occidentaux, dont l’Alaska. Le BLM administre également 700 millions d’acres de propriétés minérales souterraines dans tout le pays. La mission de l’agence est de maintenir la santé, la diversité et la productivité des terres publiques américaines pour l’usage et le plaisir des générations actuelles et futures.

Les Rittberger s’efforcent de voir l’agropyre de l’Ouest s’établir davantage, ainsi que l’agropyre verte sur leurs terres. « Nous voulons laisser les terres en meilleur état que lorsque nous les avons reprises, et nous voulons que l’herbe soit plus épaisse et plus vigoureuse, pour remplacer une grande partie de l’herbe à bison. Nous espérons obtenir une meilleure couverture herbeuse tout autour », déclare Bob Rittberger.

Il poursuit en donnant un coup de pied dans la terre sèche. « Les sécheresses sont à peu près inévitables par ici. Nous devons simplement nous y attendre. »
De 2000 à 2007, le ranch a connu la sécheresse. « Cela nous a servi de leçon », dit Bob. « Depuis, nous essayons de laisser la moitié de l’herbe sur pied. Cette pratique nous a donné la meilleure durabilité pour traverser une sécheresse. »

Ils ont dû vendre une partie de leur troupeau en 2006-2007. Regardant le vent qui souffle doucement, John Rittberger déclare : « La sécheresse est toujours présente dans notre esprit. Elle ne semble jamais disparaître. Dans mon esprit, il y a beaucoup plus d’années sèches que d’années humides. La sécheresse est le plus grand facteur dont nous tenons compte dans notre gestion. »

Amener l’eau au bétail dans une exploitation de cette taille, à travers les collines, les tirages et les terrains accidentés et sujets à la sécheresse, est un défi majeur. Ils ont installé 20 miles de canalisation et ont acheté leur propre trancheuse, car il devenait trop coûteux d’engager des personnes pour le faire. Les canalisations les protègent de la sécheresse. Ils ont maintenant des réservoirs d’eau dans chaque pâturage, de sorte que les vaches n’ont pas à parcourir un ou deux kilomètres pour s’abreuver. Heureusement, lorsqu’ils ont commencé à ajouter des conduites d’eau, les clôtures étaient en place, il suffisait donc de déplacer les vaches d’un pâturage à l’autre.

Un autre avantage des canalisations d’eau est qu’elles ont permis aux Rittberger de clôturer les zones riveraines de la Cheyenne River. Le fait de tenir le bétail à l’écart de ces zones a permis d’améliorer la végétation riveraine.

« Le plus grand changement que j’ai vu est l’introduction de saules le long des berges », dit John. « Même les peupliers sont revenus. Les berges de nos cours d’eau sont beaucoup plus sûres maintenant. »

En regardant le vaste paysage, Bob dit : « Nous avons encore des clôtures à faire. Nous pourrions diviser les pâturages si nous obtenons l’accord du service forestier. Des études ont montré que l’impact des sabots améliore l’herbe, donc si nous ne la faisons pas paître et qu’il y a un gros orage, tout cela pourrait partir en fumée. Nous espérons pouvoir faire notre part pour aider à prévenir les incendies qui finiront par arriver. C’est en enlevant une partie de cette herbe pour en faire profiter notre bétail que nous sommes tous gagnants. »

Un changement intervenu au fil des ans dans le paysage de leur ranch situé à la lisière des Black Hills du Dakota du Sud est la prolifération évidente des pins. « Selon mon père, lorsqu’il était enfant, il n’y avait pas de pins par ici », raconte John. « Il y en avait quelques uns épars à quelques kilomètres à l’est d’ici, mais l’empiètement des pins sur les terres de la prairie a commencé. »

Le coût de la lutte contre cette croissance est principalement lié à la main-d’œuvre. Le fils aîné de John a utilisé une tronçonneuse pour éclaircir les arbres. « Le plan à long terme pour la zone forestière est de continuer à tailler et à éclaircir », dit John. « Les années suivantes, cela ouvre la voie à une plus grande croissance. Notre objectif pour le pâturage est de toujours laisser de l’herbe. Nous aimons l’herbe ». John sourit.

« J’aime regarder un pâturage qui a l’air bien même après le départ du bétail. »

Le schiste est un problème dans certaines régions. « Nous n’osons pas surpâturer sur ce type de sol », dit John. Ils pratiquent le pâturage en rotation pendant l’été et l’hiver. Une grande partie du sol est boisée, donc elle n’est pâturée qu’en automne, en hiver et au début du printemps. « Nous faisons la rotation. Le bétail se déplace tout au long de l’année.  »

John glousse. « En vivant ici, dans ce ranch, je peux honnêtement dire que je ne me suis jamais ennuyé. Je peux être en colère, déçu et dégoûté, mais je ne me suis jamais ennuyé. Si je n’avais pas à y gagner de l’argent, ce serait amusant ! »